大疆之外,蹊径之中,消费级无人机的终局或许未到

王孟秋回来了。很难相信,两年过去了他还在做消费级无人机。

上一次活跃在大众面前,他从硅谷归来,带来了一款带保护壳且能「自拍、折叠」的无人机:Hover Camera(小黑侠)。后面的事,众所皆知,这款代表着另一种思路的无人机产品点燃了市面上那场你追我赶的「低空市场」竞争。赶上无人机的风口,一堆「类似」产品不断涌现,五个月后,大疆也发布了同样能「自拍」的 Mavic Pro。

两年光景,Mavic 不断提升性能,升级参数,而市面上的相似产品们几乎都已销声匿迹。这似乎发出了一个信号,这场游戏的终局已经确定,大疆所代表的就是消费级无人机的最终想像。

王孟秋也日趋沉寂。每每提起这位卡耐基梅隆大学硕士、斯坦福大学计算机系博士,行业里的人几乎会发出同一个好奇而又有些尴尬的问题——「他的公司还活着吗?」

我们和王孟秋在望京 SOHO 见面,他身着冲锋衣、脚蹬运动鞋、满脸的胡渣,和那个人们口中「酷似谢霆锋」的创业者判若两样。面对那个尴尬的问题,当事人大笑:「我们还活得好好的。不过,这两年把我们憋惨了。」

王孟秋


憋新品

两年前,不论是融资还是外界的关注度,无人机行业绝无小事。但如今,投资人在公开场合高调表态无人机是伪需求的言论不绝于耳,开放底层能力的芯片大厂高通 IoT 团队裁员的消息也屡被报道。当时能与大疆争抢市场的几家,零度智控、极飞科技等,要么是不见了踪影,要么纷纷转向 B 端求生存。连消费机无人机收入占大头的大疆也不断发出 C 端无人机已经发展到瓶颈期的讯号,开始积极开拓工业级应用。

零零科技的创始人却依旧坚定执拗。他认为消费端仍是个无人机的好场景:「一是 B 端业务的甲方需求每天都可能会变,需要随时迎合他的需求,浪费大量精力去做所谓调参、适配,甚至各种政治任务;二来是 B 端业务对可靠性要求太高,容错度很低。」

两年后,面前的王孟秋激动而直白,望了一眼四周后立马打开手机展示了新品照片,并语速飞快地讲了起来:「这就是我们的新品,Hover2。」照片上的 Hover2 看起来与 Hover1 差别并不大,继续沿用碳纤维保护外壳,可折叠,但在折叠中线上探出来的一双「眼睛」却格外引人注意。

HOVER 2 两款产品经典黑色和流光透明背壳限量版

正是因为这对能看路的眼睛,Hover2 可以在动态跟踪目标的同时实现 360 度全向避障。结合人工智能技术,这款新品不再像 Hover1 和市面上其他消费级无人机一样,需要操控飞行,它能够实现一键智能拍照。

「也就是说,Hover2 做到了三步走:第一步是在 app 里选一张你想要实现的照片类型;第二步就是按键放飞;第三步就是做表情按拍摄键。」王孟秋一直把相机当作消费级无人机行业最近的参照物,他认为全行业在做的是会飞的智能相机,而 Hover2 则比目前市面上任何一款无人机都接近这个「智能」的目标——「自己会飞自己的无人机」。

在这双智能眼睛背后,是一个王孟秋引以为傲的专利——视觉雷达系统即旋转立体视觉传感器。说得通俗一些,就是能够用两个传感器实现 360 度全向避障。和人一样,有了这双能旋转的眼睛,Hover2 能够智能到不撞墙壁、柱子、树木等障碍物。而目前市面上针对全向避障的解决方案都是通过「六目」,就好比前后、左右、上下各用一对眼睛来观察。

这个设计带来的另一个直观影响是王孟秋给出的保守估计,成本下降三分之二。

除此以外,Hover2 的续航能力得到大幅度提升。其作为带保护壳的无人机能飞行 19 分钟,作为不带保护壳的航拍机能飞行 23 分钟。

两年前,Hover1 面世时,官方给出的续航时间时 10 分钟,这成为其为人诟病的一大缺点。碳纤维保护外壳使得 Hover1 增加了 25% 的总重,以及将近 20% 的表面积,因此续航锐减。比起 Mavic Pro 27 分钟的续航时间,实在不占优势。


Think Twice

当 Hover1 发布时就有用户不接受将碳纤维保护外壳作为导致续航能力锐减的理由,甚至有人在网上发文拷问产品团队:「究竟有没有想过隔壁桌的女生为什么会自拍 44 分钟?亦或者还是太过于低估用户对自拍的要求?」

「你知道如果采取与其他无人机相同的设计方式,裸露旋翼,Hover1 可以飞多久吗?23 分钟!」王孟秋坚持让我们去网上搜索扒掉 Hover1 保护外壳后的放飞视频。

明知对时间的影响,他还是坚持用保护壳:「我们一直想给用户最友好、最便捷的体验,安全是起步。当 Hover1 面世时,应该是当时市场上第一个可以手持放飞的无人机,但你看,现在手持放飞应该已经成为了一个必须功能。」

王孟秋是「任性」的。虽然曾在 Facebook、Twitter、阿里云等公司待过,但在 Facebook 只呆了 5 个月,而任何一家公司的工作时长都没超过两年。学业也类似,本科从北航辍学,2007 年去斯坦福,但直到 2012 年才重新回到斯坦福读完博士课程。原因很简单,在他看来,不能因为选择了一个工作或地方,而在已经没有什么可学的情况下还接着呆在那里。

HOVER 2 远距航拍组件


虽然不赞成那位发文质疑 Hover 1 用户的观点——没有考虑用户自拍时的需求,但王孟秋赞同他那段文字紧接着的一句话「真正的要想提升电池的续航问题,靠的是技术,而不是换电池」——就是说不能靠换硬件。

奇思妙想是这个产品经理人接下来的压力,苹果在微软已经形成垄断之势时通过 Think Different 来另辟蹊径。王孟秋觉得自己虽然不能做到像乔布斯那样,但至少可以 Think Twice,于是思考出了双目避障。

2017 年 3 月,王孟秋在北京国贸的办公室里与一位朋友聊天,从大自然侃到产品,他突然意识到自然中的生物都是两只眼睛加脖子的组合,联想到目前的避障解决方案,他自问了一系列问题:「第一遍先想想避障需不需要干,双目需不需要?避障需要、双目也需要。那避障需要多少双目?好像很多方向都需要。大家现在都怎么做的呢?大多数人想到这里就结束了,别人怎么干我就怎么干。但我们得 Think Twice,就是在满足那些条件下,有没有其他的方式能够实现?

第二天王孟秋就开始动笔写起了旋转双目的专利方案。

这是一场和时间赛跑的游戏,没人会在有大疆的市场条件下看好另一个消费级无人机公司。有人回忆说:「同样的供应商,2015 年时他们的 portfolio 里要是没有一家无人机企业,都睡不着觉;但今天,风停了,再去找他谈判就没那么容易了。

两年里,有的同事因为家庭原因或者收入压力不得不选择离开零零无限,王孟秋需要在妥协与进化之间寻求一种平衡。2018 年 11 月 14 日,Hover2 正式开始上线众筹。这位产品经理终于对他的另一个身份做出了回应,一百三十多号员工的「厨师长」。


剑走偏锋

一个月内,王孟秋总有一两天要对管理风洞实验室的教授软磨硬泡,「求着」在下班后帮教授锁实验室的门。风洞实验的费用不低,借着帮忙锁门的借口团队往往可以加班到凌晨或者做通宵的实验,王孟秋觉得很值了。

平日里实验室都是保密又大型的风洞实验,消费级无人机多少显得有些突兀。有一次教授忍不住对王孟秋说:「我觉得你们真的是全中国做消费无人机最认真的公司,我从来没有听说过另外一个做这种小型机型的企业做这么多风洞实验的。」

但这些困难,王孟秋很不愿意讲,他说要留到能忆苦思甜苦的时候。在他看来,公司到今天还能发一款消费级无人机的新品,最重要的不是靠克服困难而是战略的选择——既然不能做到唯快不破,那就选择剑走偏锋,通过提升软件力对抗难以企及的工业力。

HOVER 2 用户使用图

软件,恰恰是零零科技的立身之本。Hover1 面世时,引起大家注意的一个重要原因是,它是第一架把所有运算力都集中在一块手机芯片的无人机。而当时所有的解决方案都是将多个芯片叠加,一块芯片做图传,一块做视觉计算,另一块做飞控等等。

王孟秋认为今天很多公司都在做硬件创新,但并没有一家去把手机里面的硬件潜力释放出来。手机行业的巨大出货量,手机里面用到的核心器件性价比非常高。他说:「一个核心芯片现在可能就几十美金,摄像头模组就几美金到十几美金。这在以前是难以想象的,是不可能实现的事情。」

相关资料显示,2009 年国内市场手机出货量还只有 1800 万部,2017 年则达到了 4.59 亿部。把手机上的零部件一件一件地「拆分」,再通过无人机的特殊的方式「组装」起来,一台性价比极高的会飞的手机就出现了。

「你看从福特发明汽车以来,内燃汽车硬件有什么变化吗?其实没有,现在大家都在拼软件,比如无人驾驶,而无人驾驶最核心的大脑就是软件。」王孟秋又露出了刚提到 Hover2 新特点的那种兴奋表情。

不仅有极高的性价比,手机的迭代也给零零科技带来了新的红利。王孟秋称,Hover1 与 Hover2 都是用一颗手机芯片。这两年其并未在芯片上做任何投入,只专注于上层的软件开发。但得到的回报却是这块芯片的运算能力提升了 4 倍。

王孟秋也不得不这样选择。一家融资近 3000 万美金的初创公司根本不可能像最近接受了 10 亿美元融资的大疆一样,有能力将硬件也纳入自己的封闭生态体系中。要是没有一条另辟蹊径的路,根本没有生存的希望;但有了这条小径,不再比拼技术的堆积,而是聪明地提高现有技术的利用效率,王孟秋和零零科技就有了和巨头一搏的勇气和期望。

王孟秋一直被这种希望催促着、兴奋着,如同望着躁动于母腹中的婴儿,他每天都在数着产品上线的倒计时。

责任编辑:卧虫



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